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5 científicos que descubrieron enfermedades mortales

Malaria, tuberculosis, coronavirus… Cuando se habla de nuevas enfermedades pocas veces conocemos el nombre de aquellos que las descubren y cuyo trabajo resulta vital para contenerlas
Maricela Flores | 18 de Agosto de 2020 | 05:24
científicos que descubrieron enfermedades mortales
Fotos: Peter Piot (AP Photo/Keystone, Salvatore Di Nolfi); Li Wenliang (Mark Ralston/AFP); Luc Montagnier (AP Photo/Keystone, Olivier Maire)

La humanidad inició el año 2020 con una pandemia ocasionada por un nuevo virus, el SARS-CoV-2, que ocasiona una enfermedad llamada Covid-19. Miles de personas contagiadas en todo el planeta han perdido la vida a causa de este nuevo coronavirus cuyo origen se ubica en Wuhan, China.

Casi siempre, cuando se descubre una nueva enfermedad, lo importante es conocer su origen y, en la medida de lo posible, tratar de contenerla o evitar contagios masivos. Rara vez nos enteramos quiénes fueron aquellas personas que descubrieron el virus o bacteria que las ocasiona.

 

Este 18 de agosto cumple 88 años Luc Antoine Montagnier, el francés que descubrió el VIH, y es por ello por lo que en De10.mx queremos reconocer a aquellos científicos e investigadores que descubrieron los virus o bacterias que ocasionan diversas enfermedades mortales… ¡mira!

1. Luc Montagnier descubrió el VIH

Luc Montagnier es un virólogo francés de 88 años de edad, reconocido por descubrir el Virus de Inmunodeficiencia Humana (VIH), el cual sembró temor en la década de 1980.

En 1972, Montagnier creó un departamento de virología en el Instituto Pasteur, pues en ese entonces se creía que algunos tipos de cáncer eran causados por virus, pero no tuvo buenos resultados.

Después escuchó hablar de la “la enfermedad gay”, así que en 1982 se puso como objetivo descubrir el origen de la enfermedad que causaba síntomas de neumonía y manchas rosáceas en la piel de los enfermos. Para 1983, obtuvo muestras de un paciente en las que pudo identificar un nuevo virus, el VIH. Posteriormente, su equipo de virólogos realizó más pruebas que confirmaron el hallazgo.

Desde su descubrimiento, Montagnier dedicó su vida al estudio del VIH y fue tal el impacto de su trabajo, que en 2008 ganó el Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 2008.

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Luc Montagnier (Foto: AP Photo/Keystone, Olivier Maire)

2. ¿Quién descubrió el coronavirus?

Li Wenliang fue un oftalmólogo chino que murió a consecuencia del virus sobre el cual quiso advertir al mundo. Tenía 33 años y trabajaba en el Hospital Central de Wuhan. En diciembre pasado detectó siete casos de un virus con características similares al SARS.

El médico envió un mensaje de advertencia a sus colegas y publicó un documento con el diagnóstico de uno de sus pacientes. No lo sabía, pero acababa de identificar al nuevo coronavirus. Contrario a lo que se esperaba, las autoridades chinas lo acusaron de hacer “comentarios falsos” y le advirtieron que de continuar, tendría que enfrentar a la justicia.

Al ver que Li Wenliang no se equivocó, en enero de 2020 las autoridades reconocieron su error y se disculparon con el oftalmólogo, pero para él ya era demasiado tarde, pues al atender a una paciente con Covid-19, Wenliang se contagió.

Li presentó fiebre y tos, síntomas que se agravaron y derivaron en su hospitalización. Oficialmente fue declarado muerto el 7 de febrero de 2020 y para millones de personas se convirtió en un héroe en medio de la tragedia.

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Li Wenliang (Foto: Mark Ralston/AFP)

3. Charles Louis Alphonse Laveran y la Malaria

Fue Alphonse Laveran quien en 1880 identificó que era un protozoo, al que llamó Oscillaria, el agente causante de la malaria. Este médico y naturalista francés ganó el Nobel de Medicina en 1907, por su descubrimiento de los parásitos protozoarios como agente causal de la dicha enfermedad.

En 1878, a los 33 años de edad, fue enviado a Argelia donde inició sus estudios sobre la malaria, una de las enfermedades más incapacitantes y extendidas entre los soldados franceses que servían en aquella colonia. Practicó autopsias a militares fallecidos y estudió muestras de sangre de enfermos.

Laveran era un médico militar, así que carecía de contactos. Viajó a París para buscar apoyo de diferentes académicos, entre ellos Louis Pasteur. Pero fueron los italianos Ettore Marchiafava y Angelo Celli, que tenían un microscopio más potente, quienes confirmaron el descubrimiento del protozoo de Laveran. De allí nos llega el término malaria, del italiano “mal aria”, o “mal aire”.

Laveran concluyó que el parásito de la malaria penetraba y se desarrollaba en los glóbulos rojos, provocaba su ruptura y liberaba esporas al torrente sanguíneo que, a su vez, invadían otros glóbulos rojos. En 1895, fue Ronald Ross quien observó el protozoo descubierto por Laveran en el estómago del mosquito Anopheles y demostró que éste era el parásito y vector de la malaria.

Laveran murió en 1922, debido a una enfermedad indefinida, a los 76 años de edad, en París.

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4. Robert Heinrich Hermann Koch descubrió la Tuberculosis

Fue el 24 de marzo de 1882 cuando el científico alemán Robert Koch anunció el descubrimiento de Mycobacterium tuberculosis, la bacteria que causa la tuberculosis. En ese entonces, dicha enfermedad causaba la muerte a una de cada siete personas que vivían en Estados Unidos o Europa.

Koch, que también es conocido como el padre de la microbiología moderna, y aunque sus primeros estudios se centraron en el bacilo de carbunco (ántrax), Koch es más recordado por el descubrimiento de la bacteria responsable de la tuberculosis, así como por la identificación de la sustancia que actúa como remedio de la enfermedad, la llamada tuberculina. Gracias a su trabajo sobre esta bacteria y la enfermedad que causa, ganó el Nobel de Medicina en 1905.

Dentro de su legado están los Postulados de Koch, que afirman que para establecer que un organismo sea la causa de una enfermedad, éste debe estar presente en todos los casos en los que se examine la enfermedad y ausente en organismos sanos; debe poder ser preparado y mantenido en un cultivo puro; tener la capacidad de producir la infección original después de varias generaciones en un cultivo y, por último, debe poder inocularse en animales y ser cultivado de nuevo.

Gracias a sus investigaciones, sus alumnos y pupilos descubrieron los organismos responsables de enfermedades como la difteria, neumonía, gonorrea, meningitis, entre otros. Koch murió el 27 de mayo de 1910 de un ataque cardíaco a la edad de 66 años.

Robert Koch. (Foto: By Unknown author, Public Domain, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=1825905)

5. Peter Piot y el Ébola

En 1976, Piot tenía 27 años, estaba recién graduado y trabajaba en un laboratorio de Microbiología en Amberes, Bélgica, cuando le fue entregado un tubo de vidrio con sangre que contenía un misterioso patógeno que había matado a varias personas en los bosques de Zaire (actualmente República Democrática del Congo).

Piot y sus compañeros, quienes solo llevaban guantes de látex y batas de algodón, estaban a punto de descubrir una de las enfermedades infecciosas más letales.

Realizaron un examen microscópico de la sangre, en el que vieron un virus gigantesco, con la forma de un gusano. El joven científico belga viajó a Zaire, en África, para recoger nuevas muestras e investigar la epidemia. Descubrió que la mayoría de las víctimas eran mujeres que habían ido al hospital a consultas prenatales y habían recibido inyecciones con la misma aguja, lavada pero no esterilizada. Otras de las víctimas habían estado presentes en ritos funerarios.

Su conclusión fue que el virus, que ya había causado 300 muertos, era trasmitido de persona a persona y que se trataba de una cepa desconocida, la cual sería bautizada con el nombre de un río que pasaba cerca de Yambuku: el Ébola. Al poner en cuarentena estricta a los enfermos, logró parar el brote en dos meses. Actualmente Piot tiene 71 años y es uno de los líderes de la lucha contra el VIH.

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Peter Piot (Foto: AP Photo/Keystone, Salvatore Di Nolfi)

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