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10 datos que la ciencia ha descubierto sobre los temidos asteroides

Hace más de cien años, el devastador impacto de Tunguska, en Siberia, intrigó al mundo de la ciencia ¡Conoce los detalles!
Carolina Mejia | 30 de Junio de 2019 | 04:00
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Foto: El Universal

Lo que la mayoría conoce sobre los asteroides viene de las películas, en las que son una amenaza constante para la vida en la Tierra. En la mayoría de los casos, terminan destruidos por el héroe de la historia y nuestro planeta se salva, una vez más, de la destrucción.

En la vida real, estos proyectiles espaciales son más intrigantes que en el séptimo arte. Es por ello que se estableció el 30 de junio como el Día del Asteroide, escogiendo esta fecha para conmemorar un evento que, en 1908, conmocionó al mundo científico.

Hace 111 años, los habitantes de los poblados cercanos al río Podkamennaya Tunguska, en la remota Siberia, vieron un espectáculo impresionante y terrible: una lluvia de fuego cubrió el cielo mientras la tierra se sacudía.

Árboles derribados por el meteorito de Tunguska. (Foto: NASA)

Las condiciones ambientales hicieron imposible el acceso a la zona hasta 1927, cuando los expertos finalmente pudieron analizar el suceso. Concluyeron que un meteorito de 37 metros y más de 100 toneladas había caído en la zona, liberando energía equivalente a alrededor de 185 bombas de Hiroshima.

Para conmemorar el aniversario de este hito científico, en De10.mx te presentamos 10 datos sobre los asteroides que te dejarán con la boca abierta.

1. La diferencia entre meteorito y asteroide

Se conoce como asteroide a los cuerpos rocosos inactivos que orbitan el Sol. Los cometas son similares, pero están constituidos por hielo y rocas, además suelen tener una “cola” formada por polvo y gas.

Los meteoroides son partículas que se desprenden de los cometas o asteroides. Si uno de ellos sobrevive a su paso a la atmósfera e impacta contra la Tierra, su nombre cambia a meteorito. Finalmente, el meteoro (o estrella fugaz) es el fenómeno de luz que vemos cuando los meteoroides se evaporan en la atmósfera.

2. El primer asteroide en la historia

Se considera que Ceres, un planeta enano, es el primer asteroide que documentó el hombre. Fue descubierto por Giuseppe Piazzi en 1801.

Imagen de Ceres tomada desde la nave espacial Dawn (Foto: AP)

3. Son más comunes (y famosos) de lo que pensamos

Hasta la fecha hay más de 600,000 asteroides en nuestro Sistema Solar. Incluso hay algunos que llevan el nombre de celebridades, como Audrey HepburnAlfred Hitchcock y ¡Freddie Mercury!

La historia del asteroide que lleva el nombre de Freddie Mercury

4. El Cinturón de Asteroides

La mayoría de estos cuerpos rocosos se concentran en una serie de anillos entre las órbitas de Marte y Júpiter. 

Imágenes tomadas por la NASA del asteroide Eros. (Foto: AP)

5. Su verdadero significado

La palabra asteroide fue acuñada por el astrónomo William Herschel y significa “forma estelar”.

6. Pueden ser gigantescos o realmente pequeños

Ceres también es el asteroide más grande que conocemos, con un diámetro de 933 kilómetros. En el polo opuesto está BA, el asteroide más pequeño, con solo 6 metros de ancho.

7. Son los “bloques de construcción” del Universo

Ciertas teorías científicas consideran que los asteroides son “planetisimales”, piezas que nunca se incorporaron a los ocho planetas de nuestro Sistema Solar.

Simulación digital de un asteroide desintegrándose. (Foto: Mark A. Garlick/Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics via AP)

8. Tienen una forma muy rara

La mayoría de los asteroides tienen una forma irregular porque son tan pequeños que no generan suficiente fuerza gravitacional para moldearse de una manera estética.

9. No, no todos son una amenaza a nuestra vida…

Se calcula que un meteoroide del tamaño de un automóvil cae en nuestra atmósfera al menos una vez al año. Sin embargo, la mayoría son desintegrados antes de impactarse contra la Tierra.

10. ...pero SÍ hay uno que podría matarnos

Los científicos estiman que el asteroide Bennu tiene entre 1 y 2,700 posibilidades de estrellarse contra la Tierra en algún momento del siglo XXII. Golpearía a la Tierra con la fuerza de 1,200 megatones de energía cinética (alrededor de 80,000 bombas de Hiroshima).

Ya se contemplan algunas opciones de emergencia para lidiar con Bennu. Entre los planes está enviar una nave gigante para que desvíe al asteroide o incluso destruirlo con una bomba nuclear.

Escena de la cinta Deep Impact (1998), donde un meteorito impacta la Tierra. (Foto: AP)

Con información de NASA, ONU, Muy Interesante y RPP

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